Термін «документальний» (англ. documentary) стосовно до такого жанру був вперше запропонований Джоном Грірсон в 1920-х роках. До цього французькі журналісти і критики називали такі фільми, зроблені на матеріалах зйомок подорожей. Грірсон ж визначив документальне кіно як «творчу розробку дійсності».

Темою для документальних фільмів найчастіше стають цікаві події, культурні явища, наукові факти й гіпотези, а також відомі персони й співтовариства. 

Документальне кіно - це складний жанр, підготовка і робота над яким найчастіше займає тривалий час: відбирається життєвий і документальний матеріал, на основі якого створюється сценарій. Структура документального фільму різноманітна: використовуються як постановочна, так і репортажна зйомка, натурні та інтер'єрні зйомки, архівні відео- та фотоматеріали.